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惜败!努力奔跑650万公里,以色列探月止步最后149米

撰文 | 孙珂剑 责编 | 叶水送
在众目仰望之下,努力奔跑了650万公里,却在最后的149米戛然而止,这应该大概是世界上最悲伤的 “旅程”。
 
美国东部时间4月11日下午3点左右,以色列首个登月航天器在距离月球表面约149米处失联,后被发现坠落在月球上。
 
“创世纪” 的探月之旅
 
这次以色列登月的航天器名为Beresheet,在希伯来语中意为“创世纪”,它实际上是一个非常“迷你”的月球探测器,直径约为2米,净重仅150千克左右。在出发前,“创世纪”带上了丰富的数字资料,其中不仅包括完整的英语版维基百科,还有一些民族特色鲜明的内容,例如以色列国旗和希伯来圣经。[1]
当然,探测器上还有一些科学设备,NASA 也为它提供了一个用于通信的深空网络(Deep Space Network)。
 
2019年2月,“创世纪” 搭乘 SpaceX 的重型猎鹰火箭在美国佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地(Cape Canaveral Air Force Station)顺利升空。“创世纪”的登月之旅分为三大阶段:
 
绕地:首先在环绕地球的椭圆轨道上以19小时的周期运行;
变轨:通过三次变轨使自身轨道与月球轨道相切;
绕月:进行适当的减速控制切入环绕月球的椭圆轨道,并进一步减速逐渐接近月面。整个登月之旅耗费大约七周时间。[2]
 
史上首次私人探月任务
 
实际上,“创世纪”并非此次发射的唯一主角,猎鹰火箭的主要有效载荷是来自印度尼西亚的一颗卫星;但作为史上首个由私人组织研发的月球探测器,“创世纪”显然吸引了更多目光。
 
此次探月任务由以色列一个名为 SpaceIL 的非营利组织发起。事情还要从12年前说起。2007年,X Prize 基金会和谷歌公司联合设立了一个比赛叫做Google Lunar XPRIZE(简称GLXP),旨在鼓励全球的私人组织发射月球探测器并传回月面图像和视频,首个完成任务的团队将获得2000万美元的奖金。三名年轻的以色列工程师Yariv Bash, Kfir Damari 和Yonatan Winetraub 跃跃欲试,正是他们于2011年成立了 SpaceIL。
 
2018年3月31日,私人登月比赛以无人胜出的结果终止。尽管没有赢得奖金,但SpaceIL决定进行自己的探月任务,并且得到了以色列航空航天工业公司(Israel Aerospace Industry,简称IAI)的支持。[3]
 
尽管“创世纪”登月任务在最后留下了遗憾,但整体而言这是一次成功的探索。SpaceIL 的主席 Morris Kahn 认为“我们有理由骄傲”,在任务中心和2500多名民众一起期待登月时刻的以色列总理 Benjamin Netanyahu 说:“如果你失败了,那就再试一次。” [4]
 
在此之前,“创世纪” 还发回了一张和月球的自拍,探测器上写道:小小的国家,大大的梦想。
 
 
谁会是月球上的下一位来客
 
如果“创世纪”的旅程一切顺利,以色列本来可以成为世界上第四个掌握月球表面软着陆技术的国家,但最后时刻的失控使它一头撞上月球;现在看来,仍然只有三个国家掌握了这项技术,即俄罗斯、美国和中国。
 
硬着陆(crash landing)与软着陆(soft landing)是探测器登陆月球表面的两种方式。前者实际上是以较大速度撞击或者坠落到月球表面,容易造成 “车祸现场”,破坏探测器;而后者则是在受控状态下逐步适当减速,直到稳稳地降落在月球表面。月面软着陆就好比进行一次大刹车,问题是这辆车正漂在38万公里以外的太空之中。
 
迄今为止,不管以何种方式,成功将探测器送上月球的国家有俄罗斯、美国、中国、日本、印度、以色列,还有一个国际组织欧空局。今年4月初,美国副总统表示美国将在5年内重返月球;俄罗斯方面也计划在本世纪30年代将宇航员送上月球。[5] 似乎新一轮月球探索热潮已经来袭,谁会是月球上的下一位来客,我们拭目以待。 
 
 参考资料:
[1]  After SpaceX Launch, Israeli SpacecraftBegins Journey to the Moon. https://www.nytimes.com/2019/02/21/science/spacex-launch-israel.html 
[2]  视频资料:How Israeli Lander Will Reach the Moon.SpaceIL.
[3]  http://www.visit.spaceil.com/
[4]  Moon Landing by Israel’s Beresheet SpacecraftEnds in Crash https://www.nytimes.com/2019/04/11/science/israel-moon-landing-beresheet.html
[5]  Russia Aims for Manned Moon Landing by 2030.https://www.space.com/14915-russia-moon-landing-2030.html
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