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免疫力低到底是怎么回事?

撰文 | 商 周 责编 | 夏志坚
自从我写免疫学知识的科普文章以来,被读者问到的最多的问题就是关于免疫力的,比如 “如何增强免疫力?”、 “怎样做才能提高免疫力?”、 “为什么免疫力会降低?”、 “吃什么能增强免疫力?” 等。
 
下面是一位读者在我的文章后面留言,他给我出了一道关于免疫的 “命题作文”:有些人免疫力高,而有些人免疫力低,为什么?
 
 
今天我将科普免疫力这个话题。先说明一下,这篇文章讨论的是普通成年人的免疫力。至于小孩和老人免疫力低的问题,我已经在《中年人的忧愁:为什么小孩和老人容易生病》一文里做过说明;而关于孕妇的免疫力这个主题,我也将另文论述。
 
让人无比关心的免疫力
 
我们通常谈到的“免疫力”指的是免疫系统的防御能力,尤其是对感染性疾病的抵抗力。当我们说一个人免疫力高低的时候,一般指的也是这个人是否容易被病原体感染而得病。
 
比如在流感疫情里,有些人生病了不得不去医院,而有些人则令人羡慕地安然无恙。再比如,在乙肝疫苗大规模使用前,中国人群里有大概90%的人都被乙肝病毒感染过,但其中绝大多数人(90%以上)都能够依靠自己的免疫系统把乙肝病毒悄悄地消灭,只有很小一部分会发展成为病毒性肝炎。
 
还有一个相似的例子是肺结核,它的病原体是通过呼吸道传播的结核杆菌。和很多发展中国家一样,中国是肺结核的高发国家。因为结核杆菌容易传播,中国有5亿以上的人都曾经通过呼吸道吸入过肺结核杆菌,但每年只有100万例的新发肺结核病例。绝大多数接触了结核杆菌的人能够保持健康,功劳依然属于我们的免疫系统。
 
所以,免疫系统悄无声息地帮助我们抵抗了很多疾病。正是因为免疫系统在抵抗感染性疾病中至关重要的作用,百姓都希望自己有一个好的免疫力,从而有一个健康的身体。
 
就像上面说的,在面对很多病原体的时候,绝大多数人都能安然无恙,只有很小一部分人会患上疾病。这一小部分人不幸得病,主要原因就是他们的免疫系统不能对这些病原体产生足够有效的反应,也就是百姓常说的 “免疫力低”。
 
那么,为什么有些人免疫力就低了呢?
 
“免疫力低”的几种情况
 
人们口头上说的“免疫力低”,基本上分为三种情况。
 
1.免疫缺陷所导致的免疫力低下
 
虽然“免疫力”这个名词被百姓经常用到,但却很少被从事免疫学研究的学者提及。在免疫学的诸多相关专业名词里, Immumocompetence (正常免疫能力)可能是最为靠近 “免疫力” 的词汇, 而 Immunity (免疫)、Immune response (免疫反应) 以及 Immune system (免疫系统) 也又多多少少和 “免疫力” 有些关系。
 
就是在谈及 Immumocompetence (正常免疫能力)的时候,免疫学的研究者也不会去谈论它的高低。作为研究人员,更关心的是它的反义词:“免疫缺陷(Immunodeficiency)”,也就是部分或者完全缺失免疫反应能力,从而导致免疫力低下。
 
研究人员对 “免疫缺陷(Immunodeficiency)”感兴趣,一方面是因为找到免疫缺陷的原因可以为免疫功能低下的患者带去帮助,另一方面是可以从 “免疫缺陷”里探索 “免疫正常” 的机理,所谓从缺陷里发现完美。
 
那么有哪些因素会导致免疫缺陷呢?
 
答案来自两个方面:遗传因素和非遗传因素。
 
遗传因素好理解,就是基因突变所导致的免疫缺陷。比如有一种疾病叫慢性肉芽肿病(Chronic granulomatous disease),这种病是因为一些基因突变导致病人的中性粒细胞不能产生用来杀死病菌的活性氧,所以这些病人特别容易被感染,导致一些肺部、皮肤以及关节部位的炎症性疾病的发生。
 
因为突变的基因存在于每一个细胞里,我们目前对遗传因素导致的免疫缺陷还没有什么办法。但幸运的是,由基因突变导致的免疫缺陷非常少。比如上面提到的慢性肉芽肿病,大约每20万人中才有一个。
 
免疫缺陷更多是由非遗传因素——也就是后天因素——导致的。比如大家熟知的艾滋病,也叫获得性免疫缺陷综合征,就是因为艾滋病毒导致人体内 CD4 T细胞降低而引发的免疫缺陷。
 
导致免疫缺陷更为常见的原因是服用了免疫抑制剂或者采一些特殊的疗法。比如,在治疗一些炎症类疾病时以及器官移植后所使用的一些免疫抑制药物,或者治疗肿瘤的时候采用的放疗和化疗。
 
从上面提到的导致免疫缺陷的多种原因来看,我们在多数情况下对免疫缺陷是很无奈的:对遗传性的免疫缺陷我们没有多少办法,而服用免疫抑制剂药物则是因为治疗疾病的需要。
 
免疫学上说的 “免疫缺陷” 大概相当于百姓日用语中的 “免疫力严重低下”。当人体出现免疫缺陷的时候,自然就容易被病原体感染。
 
但幸运的是,有 “免疫缺陷” 的人是极少,绝大多数人都是有 “正常免疫能力 (Immumocompetence)” 的。
 
那么,有“正常免疫能力 ”的人为什么也会患上一些感染性疾病呢?例如,上文提到的那些不幸患上乙肝或结核病的人里,绝大多数都是有 “正常免疫能力 ” 的人。
 
2. 有“正常免疫能力 ”的人的免疫力降低了
 
我们绝大多数人都有着正常的免疫力,这是大自然选择的结果,因为免疫力正常的人才能更好地生存下来。但我们需要知道一点,我们的免疫力不是一直保持在一个恒定的水平,它会出现一些波动和变化。影响一个人免疫力变化的因素很多,包括饮食、运动、睡眠、压力、生活习惯、药物、微生物、季节、年龄、温度、生物钟等。
 
正是因为我们的免疫力会受到诸多因素的影响而变化,它有可能会在某些时候下降,如果刚好这个时候接触了病原体,那么患上疾病的概率就会增加。
 
一个例子就是I型单纯疱疹病毒(HSV-I)引起的疱疹,这个疾病的症状通常是在嘴角起泡。I型单纯疱疹病毒是一种非常常见的病毒,而且它在我们大多数人的身体内都有存在。正常情况下,我们的免疫系统能把这种病毒控制住,不让其在我们的上皮细胞里生存,所以单纯疱疹病毒不得不潜伏在免疫系统打击不到的神经细胞内。但当一个人免疫力降低的时候,这些单纯疱疹病毒就能够活跃起来,它们进入嘴角粘膜的上皮细胞,并在那里繁殖从而导致疱疹的发生。
 
因为是嘴角起泡,唇疱疹通常被人误认为是 “上火”。当我们仔细分析时就会发现,“上火” 通常会发生在我们生活很不规律的时候,比如熬夜、劳累过度等,而这些都是会造成免疫力降低的因素。
 
唇疱疹只是一个例子,类似的因为一个人免疫力降低而患上疾病的现象很常见。比如人类最常见的感染性疾病:普通感冒,它是一种由感冒病毒导致的疾病。感冒病毒很常见,而我们却不会频繁感冒(成年人每年2到3次),这主要归功于我们的免疫力。在我们的免疫力因为各种因素(比如劳累、熬夜、气温等)出现下降的时候,感冒也就容易发生。
 
随着人们对身体健康越来越重视,不少人在生活中会尽量避免各种削弱免疫力的因素。但是,即使这样,有些有正常免疫力的人依然会被病原体感染得病。这些人为什么会得病呢?
 
3.人群间个体免疫反应的多样性
 
人是否因为病原体感染而得病,取决于两个方面:病原体的致病能力和个体免疫力的强弱。
 
当一个病原体对人体的致病能力超强的时候,绝大多数有正常免疫力的人都会无能为力。比如艾滋病毒,在没有药物干预的情况下,95%以上被艾滋病毒感染的人迟早都会患病。而当一个病原体的致病能力较弱的时候,人是否会因此得病就主要取决于人体的免疫系统,一个例子就是上面提到的单纯疱疹病毒。
 
对于致病性较强的病原体,大多数人感染后得病是正常的,我们能做的就是尽量远离这些病原体。对于一些致病性较弱的病原体,有正常免疫力的个体在免疫力没有降低的情况下依然有可能会患病,这是为什么呢?
 
一种解释是个体间免疫反应的多样性,也就是说每个人的免疫系统对病原体的反应是不同的,即有人对这种病原体更加易感,对另外一种病原体却更能抵抗,而另外一些人则刚好相反。所以,有些人因为病原体感染而得病,并不是因为他(她)免疫力低下,而是他(她)对这种病原体更加易感。
 
免疫反应能力的一大部分是由基因决定的,而每个人的基因都是独特的,这就意味着免疫系统对不同病原体的反应会有所不同。
 
在我们的基因里,决定免疫反应的主要基因是人类白细胞抗原(HLA)基因(不是一个基因,而是一组基因),它也被称为主要组织相容性复合物(MHC)或免疫反应基因。从这些名字上就可以看得出来,这组基因在免疫反应种起到了重要的作用。
 
HLA 有着极高的多样性,它不仅包括多个基因,而且每个基因都有很多种变体。
 
为什么 HLA 基因需要进化得如此变化多端呢?答案是为了更好地去对付千变万化的病原体。
 
对一个种群而言,拥有越多种的 HLA 基因,就越能对付各种各样的病原体,从而让种群更好地繁衍下去。相反,如果一个种群的 HLA 基因没有什么多样性,那么被病原体消灭的可能性就会增大。
 
比如说,大草原上草的种类丰富多样,这不仅充分利用了土壤空间,而且更重要的是增加了草原整体对虫害的抵抗能力——一种害虫往往只会针对一种或少数几种草起作用。而人工草皮则草种单一,虽然漂亮却对虫害没有抵抗力。
 
多样的HLA基因对种群存续的作用也大体如此。
 
如何增强免疫力
 
最后,回到全世界人民都关心的问题:如何增强(提高)免疫力?
 
无论是用中文 “如何增强(提高)免疫力” 还是用英文 “How to boost (strengthen)your immune system” 搜索,都能得出大量的信息。在这些信息里,有形形色色增强免疫力的方法,包括各种食品和偏方。
 
虽然 “增强免疫力” 这个词在民间很常用,但在学术界却极少提及,甚至可以说它不是一个科学名词。
 
在民间,“增强免疫力” 是一个模糊的概念,它意味着可以增强抵抗病原体的能力,所以被认为是一件好事。但在科学界 “增强免疫力” 这个词不容易定义,因为免疫反应包括很多方面,比如长生抗体、T细胞反应、吞噬细胞吞噬、补体反应、自然杀伤细胞作用、细胞因子分泌等,所以很难去模糊定义和量化。
 
更重要的是,对于一个有正常免疫力的人来说,增强免疫力不意味着是一件好事,甚至可能会导致不必要的麻烦,比如增加自身免疫疾病的发病风险。
 
那么,谁会需要增强免疫力呢?
 
根据上文里提到的三种 “免疫力低” 的情况来看,第一种 “免疫缺陷” 无疑需要提高免疫力,而且需要寻求医生的帮助。第三种 “因为免疫多样性而对某些病原体易感” 的人群其实并不是免疫力低下,无需去提高免疫力。而第二种“有正常免疫力的人临时免疫力降低了”则是最常见的情况,对于他们与其说是需要提高免疫力,不如说是需要把降低了的免疫力纠正回来。
 
换句话说,对于绝大多数人,我们需要做的其实是防止免疫力降低。
 
那么,如何防止免疫力降低,或者如何恢复降低的免疫力呢?
 
这个问题的答案,就在那些降低我们免疫力的生活习惯和生活方式里。主要包括下面几个方面。
 
第一是饮食。我们要尽量做到饮食均衡,保证我们的免疫系统有足够的能量和营养去同病原体做斗争。如果要给一个建议,那就是不要偏食,注重多蔬菜水果少肉的荤素搭配。
 
第二是控制吸烟喝酒。在吸烟方面,要做到不吸烟,因为吸烟会降低免疫力,尤其是降低我们对肺部一些病原体的抵抗力。至于喝酒,我们也需要尽量控制酒精的摄入。
 
第三是要有一个好的睡眠,不要太劳累。免疫系统会随着生物钟变化,因此生物钟的紊乱也会影响免疫系统。比如,当经常熬夜的时候,嘴角会容易起泡,这就是我们的免疫力降低了,疱疹病毒出来活动并导致疱疹的发生。
 
第四是保持经常锻炼的习惯。虽然其中的机理还不清楚,但适度运动能提高我们的免疫力,从而帮助我们抵抗病原体。
 
第五是调整自己的心态,尤其是不要让自己生活在压力之中。心态和压力能影响免疫力,虽然其中的具体机制也还不清楚,可能是因为神经系统和免疫系统的相互作用。
 
第六是不要滥用药物。一方面是因为药物(比如抗生素)减少了免疫系统同病原体做斗争的机会,而免疫系统需要这样的机会去成长。另一方面,一些药物也会直接作用于免疫系统,降低人体免疫力。
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