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100万欧元“脑奖”揭晓:四学者挑战阿尔兹海默症

撰文 | 冯    鸽

责编 | 叶水送

近日,2018年欧洲“脑奖”(Brain Prize)揭晓,授予了4位从事于阿尔兹海默症研究的神经生物学家,他们分别是:John Hardy、Christian Haass、Bart De Strooper以及Michel Goedert。

他们的获奖理由是:在阿尔兹海默综合症遗传和分子机制方面所做出突破性的研究成果,以及对该疾病和其他神经退行性疾病治疗的深远影响。(for their groundbreaking research on the genetic and molecular basis of Alzheimer’s disease, with far-reaching implications for the development of new therapeutic interventions as well as for the understanding of other neurodegenerative diseases of the brain

“脑奖”是由丹麦最大的商业基金会Lundbeck基金会所资助的私人奖项,奖金为100万欧元,每年颁发一次。主要授予在神经生物学领域取得突出贡献且如今依然从事该领域研究的一位或几位科学家。该奖项其他介绍,亦可参看《知识分子》此前的报道: 解读欧洲脑奖:我们的记忆从何而来

2018年“脑奖”授予与阿尔兹海默症研究相关的科学家,足见科学界和社会对于这种神经退行性疾病的关注。联合国2015年的一份调查数据显示,全世界60岁及以上老年人口将会在未来35年内翻倍,且增加的老年人口大部分来自发展中国家。因此,伴随着衰老而产生的神经退行性疾病逐渐成为世界性的难题,这类疾病对病人乃至家庭、社会都是极大的负担和挑战。

关于阿尔兹海默症的发病机制,目前尚没有明确的定论,学界存在着不同假说。其中比较得到认可的,正是本届“脑奖”获得者们提出来的Aβ蛋白假说和Tau蛋白假说。

如下简单介绍四位学者在这一领域所做出的贡献。

John Hardy 是英国伦敦大学学院(UCL)英国痴呆症研究院的教授、UCL神经疾病分子生物学研究院的主席,多年来致力于与阿尔兹海默症及其他痴呆症等神经退行性疾病相关的遗传学研究。他的团队在对原发性阿尔兹海默症(early onset disease)的遗传分析中发现了该疾病的致病基因,即淀粉样Aβ蛋白的前体蛋白APP的突变会引发阿尔兹海默症,并率先提出阿尔兹海默症致病机理的Aβ假说,即Aβ的积累是引发该疾病的原因。这对于从基因层面了解这种疾病起到了创新性和突破性的作用。

Hardy表示:“我们目前正在与临床、细胞生物学以及遗传学领域(的学者)共同合作,虽然目前还没有找到疾病治疗的有效手段,但我相信未来一定会找到合理的、针对致病机理的治疗方案。

Christian Haass所做出的贡献同样与Aβ相关,他通过跨学科的手段寻找阿尔兹海默症致病机理,并提出患者脑内具有神经毒性的难溶性Aβ的积累是疾病的重要特征。他目前就职于德国慕尼黑大学及德国神经退行性疾病研究中心。

Bart De Strooper是英国痴呆症研究院的主任、比利时鲁汶大学分子医学研究的教授及英国UCL痴呆症研究教授。他的工作揭示了一种名为早老素(Presenilin)的蛋白对APP异常切割为Aβ的重要作用。早老素蛋白是γ-分泌酶的重要组分, Strooper发现,该蛋白基因突变会引起APP异常切割产生Aβ。这样的发现更全面地补充了Aβ假说,并从蛋白及信号通路的角度一定程度上揭示了疾病的机制。

听闻得奖后,Bart说:“这个奖项承认了基础科研的贡献,尽管大部分研究成果无法直接转化为临床手段,但它告诉青年科学家,他们也可以拥有突破性的科研发现,而我们也迫切地需要他们致力于神经退行性疾病的研究,这一切都意义重大。”

Michel Goedert的贡献则来自于另一个有关阿尔兹海默症的重要假说——Tau蛋白假说。Tau是一种微管结合蛋白,Michel的团队提出由Tau蛋白聚集形成的神经纤维结是疾病的重要特征,并在Tau蛋白基因的突变体模型中发现与阿尔兹海默症类似的症状。此外,他的团队还在转基因小鼠中证实了难溶性Tau蛋白的朊病毒类似行为。

获奖后Michel表示:“如今,阿尔兹海默症依然无法得到有效的治疗,很明显我们需要对这个疾病的机制有更为深入的认识。”

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