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1.8万变13万,人类最早抵达美洲的时间遭颠覆?

 
编者按:
一直以来,人们认为人类最早来到美洲的时间是1.8万年前。最近的一项研究宣称,考古学家在美国加州南部发现了一个距今13万年前的古人类遗址,将人类抵达美洲的时间提前了10万余年,这完全颠覆了我们的认知。人类到底什么时候来到最早抵达美洲?或许还需要更多的证据。
 
撰文 | 惠家明(《知识分子》特约撰稿人)
责编 | 陈晓雪
 
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《自然》杂志(Nature)最近刊发的一项研究称,古生物学者与考古学者在美国加州南部发现了一处古人类遗址,年代在距今13万年前。
 
13万,这个数字并不显眼。在地球上,13万年前的人类遗址数不胜数,乃至发现一处这样的遗址通常都不能挤上新闻版面。13万年前,早期人类的足迹已经遍及欧亚非,他们学会了用骨头制作笛子,掌握了比较先进的预制石核技术(一种特殊的打击石器的技术,先把石头精心修理成一个龟壳的形状,然后再制作想要的石器),有了所谓的“石器工业”。那么,加利福尼亚的这处人类遗址可以说明什么?
 
 
一直以来,考古学家认为,13万年前的美洲大陆没有人。
 
不仅没有人,北美洲绝大部分地区连一只猴子都没有。自2500万年前最后一群灵长类动物在北美灭绝后,这片土地的演化历史就几乎再无包括人在内的任何灵长类动物的参与,只有中美洲的雨林地区有少量灵长类动物的存在。当欧亚大陆、非洲大陆上演着轰轰烈烈的人类演化史之时,如孤岛一般的美洲与这份热闹完全隔绝。人类学者普遍认为,这一局面直至末次冰期(距今7-1万年前)才发生改变。漫长的冰期使得白令海峡海平面降低,海面结冰,美洲与亚洲短暂地连为一体。
 
之后发生的故事,大家可能就非常熟悉了。1.8万年前,生活在西伯利亚的一些族群出于某种特殊的原因,成为第一批跨过白令海峡进入美洲的古人类。从此,他们逐水草而居,向东向南缓缓迁徙。这些先民一部分成为了因纽特人和印第安人的祖先,也有一部分投身于亚马逊的林海之中。学界一直以来认为,美洲(包括格陵兰岛)所有的原住民都是他们的后代,并且所有族群的历史都可能不超过1.8万年。可是,加州为什么会出现一个13万年前的人类遗址?这可比我们的认知早了十万年。
 
 
这一遗址位于美国加利福尼亚州的圣迭戈,其发掘工作早在1992年就已经开始了。发掘过程中,研究人员不断发现数量众多的古生物化石,灭绝已久的恐狼、地獭、乳齿象、猛犸象,它们的骨骼与牙齿遗存一一展现其间。不过,一直以来并没有人把这些化石与人类联系起来。然而,密歇根州立大学的古生物学家Daniel Fisher来到发掘工地后,发现其中一具雄性乳齿象的骨骼有些异样。在这些骨骼表面,一些骨骼化石的断裂纹呈现出典型的螺旋型骨折形态,这意味着骨骼遭受打击应是在死亡之前,或死亡后较短一段时间。更为重要的是,就在同一遗址内,人们发现了明显有使用痕迹的石锤和石砧。Fisher判断,这极有可能是人类所为。
 
尽管当时并未进行精确的测年,人们已经认识到该遗址的年代至少在距今6万年之前 。若是与人类扯上关系,必将是个大新闻。而这些骨骼与石块上的痕迹是否是人类所为必须得到明确的判定。
 
为此,研究团队设计了相应的石器打击实验。他们使用相似的石块尝试砸击了大象、牛、袋鼠的肢骨直至其髓腔暴露。结果发现,大象与牛股骨上的打击痕迹形态与乳齿象化石上所发现的极为相似。同样的,实验模拟石器在使用后留下的痕迹也与遗址中出土的形态一致。
 
研究人员由此判断,这一头年轻的雄性乳齿象骨骼被人类使用石器打击过,之后其破碎的骨骼与石器都被埋藏在了同一个遗址内。那么最关键的问题就只剩下最后一个:这件事情到底发生在多久以前?
 
 
通常情况下,人们使用碳同位素测年法对骨骼等生物有机质进行测年。然而,最初的两次测年实验都失败了,因为这些化石内缺少足够的胶原。而且,“碳十四测年上限基本上只能到距今五万年前”, 德国人类历史科学研究所王传超博士(未参与这一研究)评论说。最后,研究团队选择了铀系不平衡法,利用铀234与铀238之间的比值进行测年。结果显示,三例骨骼样本的年代为距今13.07万年前,误差约为0.94万年。这一数字实在是出人意料,以致质疑的声音很快随之而来。俄勒冈大学考古学家Jon Erlandson在接受《科学》(Science)杂志采访时说道:“仅仅依靠这些石头和骨头确定一处考古遗址,这尚不能使我信服。”许多学者也表示,他们还在期待着更有力的证据出现。
 
而这项研究的观点如果成立,那就意味着我们最初的预想出现了偏差。13万年前的美洲可能并非无人居住的荒芜之地,但这一群人类先民到底是谁?他们又从何处来?这一切还都不得而知。或许,他们也是利用了冰期的机会从白令海峡的西岸而来。王传超提到:“距今13至20万年前正好是冰期,海平面下降使得西伯利亚与美洲大陆连通,这可能是先民能够到达美洲的原因之一。”不过这批先民并不像十万年后的同类一样幸运,在北美洲严酷的自然环境中,他们未能长久立足,留给后人的线索也是屈指可数。
 
当他们独自站立在从未有人类涉足的土地上时,会不会觉得孤独呢?
 
参考文献链接:
[1]http://www.sciencemag.org/news/2017/04/were-humans-americas-100000-years-earlier-scientists-thought
[2] Holen S R, Deméré T A, Fisher D C, et al. A 130,000-year-old archaeological site in southern California, USA[J]. Nature, 2017, 544(7651): 479-483. 
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