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图源:Pixabay

撰文丨缇娜

撤稿 121 篇是什么概念?

很多研究人员可能一辈子发表的论文都达不到这个数量,然而,在这名日本医学学者身上,121 篇只是他 20 年研究生涯里伪造论文的一部分,还有一些至今都没来得及撤稿。

在畏罪自杀后,他编造的论文仍然对医学领域产生着持久的影响,Science 将其称为「有史以来最大的学术欺诈事件之一」[1]。

一个人随访 780 名患者?多个团队提出质疑

时间回到 2006 年,一天,阿伯丁大学医学院教授艾莉森(Alison Avenell)正在查阅文献,她计划开展一项关于维生素 D 降低骨折风险的回顾性研究。

偶然之间,她翻到了一位名叫佐藤能启(Yoshihiro Sato)的学者的研究。佐藤能启时任久留米大学医学院副教授,他的两篇论文分别研究了维生素 D 在卒中恢复期患者和帕金森病患者中预防骨折的作用。

图源:The making of scientific ethics – lessons from unethical conducts

读着读着,艾莉森却发现了论文的几处诡异——两篇论文中试验组和对照组人群的平均 BMI 完全相同,不仅如此,还有多处疑似错误/造假的痕迹。

不过,此时的艾莉森并不知道,不只是她一个人关注到了佐藤能启的问题。

2005 年 11 月,有学者联名在著名神经病学学术期刊 Neurology 上对一篇题为「利塞膦酸对老年女性卒中后髋部骨折的预防作用」的文章发起质疑[2],指责文章缺少对骨折风险关键指标的描写、入组人群缺乏代表性、入组速度远快于真实世界发病率预期(在 4 个月内入组了 374 名患者),而这篇文章的第一作者和通讯作者都是佐藤能启。

佐藤能启等随后也在 Neurology 上进行了回复,补充了部分研究数据,并且向他们表明实属误会,此事也就不了了之。

而在 2007 年,另一个科研团队发现了佐藤能启发表在 Archives of Internal Medicine 的两篇文章也存在问题[3]。除了文章中试验药物的效果异常显著、试验脱落率非常低以外,他们还发现,佐藤能启招聘受试者的能力「超乎寻常」。

在一篇文章中,佐藤能启于 2 个月内招募到了 280 名患者;另一篇文章中佐藤能启则声称自己一人完成了对 780 名患者每 4 周一次、持续了 18 个月的随访。以佐藤能启当时所处的见立医院的规模(数百张病床)和当地人口数(人口常年维持在数万人),这个招募速度显得非常不现实,而他凭一己之力随访 780 名患者的「神迹」看起来更是荒诞不经。

质疑发出后,佐藤能启再次「光速滑跪」,立刻向期刊致歉称其研究实际上是多中心研究,且两项研究都有助手参与。

期刊编辑对这一说法暂时表示接受,但提起质疑的科研团队并不服气,还接连翻出佐藤能启发表在其他期刊上的 11 篇文章涉嫌造假。然而,Archives of Internal Medicine 的编辑却表示,不接受在该期刊上发表质疑其他期刊文章的评论。

期刊的这一决定,让佐藤能启被戳穿的时间又推迟了好几年。

发文打假,却被顶刊接连拒稿

故事回到艾莉森,随着研究的深入,越来越多佐藤能启的「奇文」被发掘出来。2012 年,她与几名学者开展了针对佐藤能启发表的 33 项研究的系统评价与统计分析。


Alison Avenell(图源:retraction watch)

通过仔细阅读佐藤能启发表的文章,学者们发现几处通病:研究规模异常地大,研究脱落率极低,以及研究无论使用什么干预方法,都能出现极好的阳性结果。

而在这之前,也有质疑团队提出,佐藤能启无论是研究日光、维生素 D、维生素 K、叶酸还是其他试验药物对髋部骨折的预防作用,都能发现这些干预措施有着极大幅度(降低 70~80% 骨折风险)且统计学上异常显著的疗效。

以骨折预防领域非常经典的 FLEX 研究为例[4],研究中阿仑膦酸钠相比安慰剂组降低了 55% 的骨折风险。但在佐藤能启的研究中,同类药物利塞膦酸钠却可以把患者骨折风险降低 67~90%,同时代没有任何一项严谨的 meta 分析能达到这个数字。

不仅如此,佐藤能启的几乎所有研究的规模都远大于他所在医院的容纳程度。

艾莉森等人对佐藤能启 33 项研究中的患者进行组间分析,并对超过 500 个患者自身变量进行分析和 p 值计算,结果发现,超半数的变量的组间差异计算 p 值都大于 0.8,这意味着 33 项研究里招募到的患者特征高度类似。

这个结果只能用两个原因来解释:第一,佐藤能启在平行时空进行了 33 项临床研究;第二,佐藤能启编了一堆患者数据然后在不同研究间反复套用。

答案昭然若揭。

此外,佐藤能启的研究中还存在不同研究甚至同一研究之间前后矛盾、数据存在明显低级错误、重复数据和文字等行为。最终,艾莉森等人将分析整理成文,准备发表。

然而,这篇揭穿佐藤能启真面目的论文,却被 JAMA、JAMA Internal Medicine 和 Journal of Bone and Mineral Research 接连拒稿,编辑拒稿的原因在于:不想期刊因为发表揭露学术不端的文章而成为风暴中的焦点。

直到 2016 年 12 月,这篇论文辗转 3 年终于得以在 Neurology 上发表[5]。而自 2015 年 6 月起,陆续有期刊开始撤稿佐藤能启的论文,截至打假论文发表时,被纳入分析的 33 篇文章中已经有 10 篇被撤稿。

图源:Neurology 截图

畏罪自杀后,他的论文仍在被引用

在打假论文发布同年,2016 年,已升任弘前大学医学研究科教授的佐藤能启自杀身亡,留下一篇遗言,向其论文合作者、庆应义塾大学兼职讲师岩本润表示致歉。

随着佐藤能启的自杀,对这起学术不端事件的调查也就此停滞。没人再能知道佐藤能启究竟是如何编造数据,又有多少论文、期刊受到影响。只有期刊在舆论催促下,「缓慢地」进行着相关论文的撤稿工作。

目前,佐藤能启在 78 个医学期刊中发表的 300 篇文章已有 121 篇被撤稿。在著名学术打假网站 Retraction Watch 的「撤稿数量榜」上,佐藤能启及其合作者岩本润分别位列第 4 位和第 6 位。

图源:Retraction Watch

但令人尴尬的是,直至今日,佐藤能启仍有部分文章仍在被人引用。

艾莉森团队共通知了 292 篇文章所属的期刊(另外 8 篇为佐藤主动撤稿),表明文章有学术不端之嫌并请求撤稿,但截至 2023 年,仍有 107 篇文章未引起期刊的注意,57 篇文章期刊做出了回应但表示不会进入撤稿流程[6]。

2023 年 7 月,佐藤能启的 10 篇文章被国际出版伦理委员会(Committee on Publication Ethics,COPE)向某出版社提出撤稿警告,但其中仅有 7 篇文章于 2023 年 12 月被出版社撤稿,剩下的 3 篇则在艾莉森向久留米大学(佐藤能启文章的署名单位)请求帮助后,才被计划于今年撤稿[7]。

尽管如此,该出版社旗下期刊中还有 20 多篇佐藤能启发表的文章未获得撤稿回应。

导致期刊撤稿缓慢的主要原因在于,作者和作者的署名单位未提起撤稿请求——而这一点,在佐藤去世后显得更加艰难。

不仅如此,一些引用了佐藤能启「问题论文」的新论文,至今仍能顺利出版,也说明了杂志在审稿和接收时存在漏洞。

2014 年,神经领域专家 Amie Hiller 在期刊 Maturitas 上发表了一篇关于维生素 D 在帕金森病中作用的综述。这篇论文引用的 63 篇参考文献中,有 10 篇来自佐藤能启。

论文截图

Hiller 和期刊的最终处理方案是,就这个问题撰写一篇 Letter,评论了综述中哪些部分的结论受到了佐藤能启造假论文的影响,但并不对文章进行撤稿。

截至今日,艾莉森和合作者们仍在为佐藤能启遗留论文的撤稿问题而奔走。可以预见的是,这场学术造假泛起的涟漪,在当事人的死亡后,仍将持续数年。

(策划:z_popeye|监制:gyouza、carollero)

题图来源:视觉中国

参考文献:

[1]Kupferschmidt K. Researcher at the center of an epic fraud remains an enigma to those who exposed him. Science. 2018. doi:10.1126/science.aav1079

[2]Poole KE, Warburton EA, Reeve J. Risedronate therapy for prevention of hip fracture after stroke in elderly women. Neurology. 2005;65(9):1513-4; author reply 1513-4. doi: 10.1212/wnl.65.9.1513

[3]Halbekath JM, Schenk S, von Maxen A, et al. Risedronate for the prevention of hip fractures: concern about validity of trials. Arch Intern Med. 2007;167(5):513-4; author reply 514-5. doi: 10.1001/archinte.167.5.513-b

[4]Black DM, Schwartz AV, Ensrud KE, et al. Effects of continuing or stopping alendronate after 5 years of treatment: the Fracture Intervention Trial Long-term Extension (FLEX): a randomized trial. JAMA. 2006;296(24):2927-38. doi: 10.1001/jama.296.24.2927

[5]Bolland MJ, Avenell A, Gamble GD, et al. Systematic review and statistical analysis of the integrity of 33 randomized controlled trials. Neurology. 2016;87(23):2391-2402. doi: 10.1212/WNL.0000000000003387

[6]Grey A, Avenell A, Bolland MJ. Ten Years later: Assessments of the integrity of publications from one research group with multiple retractions. Account Res. 2023:1-21. doi: 10.1080/08989621.2023.2295996

[7]https://retractionwatch.com/2024/01/24/exclusive-elsevier-journal-cope-threatened-with-sanctions-will-retract-four-more-articles/

 

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由饶毅、鲁白、谢宇三位学者创办的移动新媒体平台,现任主编为周忠和、毛淑德、夏志宏。知识分子致力于关注科学、人文、思想。我们将兼容并包,时刻为渴望知识、独立思考的人努力,共享人类知识、共析现代思想、共建智趣中国。

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